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Adoptez une rivière – Rivière Richelieu

Rivière Richelieu

Crédit photo : Thierry Lemaître – Unsplash

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La rivière Richelieu est bien connue : elle fait office de cour arrière de nombreux Québécois et Québécoises… ou même d’autoroute, ce qui crée son lot d’effets collatéraux. Son agitation au printemps et les plaisirs qu’elle offre en été font sa renommée. Lieu de rassemblement, elle peut vite devenir bruyante. La rivière Richelieu se fait ainsi rarement discrète : sans être excentrique, c’est une tape-à-l’œil, une exubérante bien malgré elle!

Connaissez-vous la rivière Richelieu?

Nom Abénaquis

Masesoliantegw (« rivière avec beaucoup d’argent »)

Longueur

113 km

Source

Lac Champlain

Région

Montérégie

Dénivellation totale

29 m

Débit moyen

337 m3/s

Sautes d’humeur printanières

S’étendant seulement sur 113 km entre le lac Champlain et le fleuve Saint-Laurent, autant dire que la rivière Richelieu est haute comme trois pommes. Malgré sa petitesse, elle est le lieu de phénomènes aux effets ravageurs au printemps, lorsqu’elle sort de son lit. En 2011, des inondations à Saint-Basile-le-Grand avaient forcé l’évacuation de résident.e.s en plus d’affecter la qualité de l’eau dans le bassin versant, par un apport de sédiments et de phosphore dans le lac Champlain. Ses sautes d’humeur se sont faites plus timides depuis.

Reine des plaisirs nautiques

Pendant la saison chaude, les bateaux à moteur filent à toute vitesse sur le Richelieu, côtoyant canots, kayaks et planches à pagaie qui y glissent paisiblement. Au printemps, lorsque le niveau de l’eau est assez élevé, des surfeurs et des surfeuses ainsi que des kayakistes dominent les vagues qui se forment naturellement dans les rapides de Chambly. Le Richelieu, c’est donc un important terrain de jeu… pour le meilleur et pour le pire.

Crédit photo : Gilles Croteau

Quels sont les enjeux environnementaux?

Conflit d’usage entre les bateaux à moteur et toutes les autres activités nautiques

Le Richelieu se transforme en véritable autoroute les fins de semaine d’été : trop de bateaux à moteur y circulent, et parfois trop vite. Le partage de la rivière peut alors s’avérer difficile. Cette réalité s’accompagne de décibels élevés et d’un risque pour la sécurité des amateurs de sports nautiques.

La Fondation Rivières a participé aux démarches menant à une nouvelle réglementation de Transports Canada, entrée en vigueur le 20 décembre 2023, sur la rivière Richelieu. La vitesse des bateaux y est réduite à 10 km/h à moins de 50 m des berges sur un tronçon de 20 km, entre autres. 

La Fondation avait appuyé l’Association des riverains et amis du Richelieu, le Conseil régional de l’environnement de la Montérégie et le Comité de concertation et de valorisation du bassin de la rivière Richelieu (COVABAR) au moment de mobiliser des élus des municipalités qui ont été pris à partie par le lobby de l’industrie nautique qui s’opposaient au règlement. C’est finalement la mouture issue d’un compromis qui a été adoptée, une bonne nouvelle pour les habitats d’espèces menacées, l’érosion des berges et la sécurité des usagers et usagères de la rivière! 

La Fondation Rivières a réalisé une étude afin d’identifier les événements de contamination bactériologique aux E. coli et leur source dans le bassin de Chambly pour y évaluer le potentiel d’ouvrir des zones de baignade. Bonne nouvelle : la qualité de l’eau est de très bonne qualité par temps sec!

La Ville de Chambly poursuivra annuellement les efforts liés au contrôle de la qualité de l’eau, par le biais d’analyse d’échantillons d’eau. 

Sur le Richelieu, les bateaux ont préséance par rapport à la baignade. Pour rétablir l’équilibre, la Fondation Rivières, la Ville de Chambly (2023) et la municipalité de Saint-Denis-sur-Richelieu (2022) organisent un Grand Splash pour y revendiquer le droit de s’y baigner.

Avant, c’était à Saint-Paul-de-l’île-aux-Noix et à Mont-Saint-Hilaire qu’avaient eu lieu ces événements de mobilisation. La baignade permet non seulement de s’adapter aux canicules de plus en plus fréquentes avec les changements climatiques : en ouvrant un site de baignade, une municipalité s’engage à y assurer la qualité de l’eau.

La Fondation Rivières s’est associée au COVABAR pour lancer un projet de concertation d’envergure visant à valoriser le potentiel récréotouristique de la rivière Richelieu, en proposant des aménagements d’accès à l’eau afin de permettre à tous et à toutes d’accéder à la rivière en respect des milieux naturels.

Ce projet est soutenu financièrement par le gouvernement du Québec dans le cadre de « Destination durable et action concertée », une mesure de soutien coordonnée par le Fonds d’action québécois pour le développement durable (FAQDD) découlant du Plan pour une économie verte 2030 et du Plan d’action pour un tourisme responsable et durable 2020-2025. Suite à la phase 1 du projet, l’objectif est que l’instance de concertation qui sera mise en place poursuive son mandat pour la cohabitation durable sur la rivière.

Qualité de l'eau 

Les déversements d’eaux usées et les nombreuses embarcations de plaisance font partie des éléments qui affectent la qualité de l’eau de cette rivière emblématique de la Montérégie.

En plus de relâcher des hydrocarbures dans l’eau, les bateaux à moteur contribuent à soulever, avec leurs hélices, des sédiments accumulés dans le fond de l’eau, dont se régalent plusieurs microorganismes. La faune aquatique est aussi affectée par ces activités, notamment en raison du bruit occasionné par les embarcations.

Face aux risques que pose l’implantation de l’usine de Northvolt pour la qualité de l’eau de la rivière Richelieu, entre autres, la Fondation Rivières s’est jointe à une douzaine organisations pour réclamer la tenue d’un Bureau d’audiences publiques sur l’environnement (BAPE), ou une évaluation environnementale stratégique de l’ensemble de la filière batterie.

En 2017, des canoteurs constatent une qualité de l’eau inquiétante sur la rivière Richelieu lors de l’événement annuel Le Richelieu en 24h. Il n’en fallait pas plus pour que la Fondation Rivières identifie les sources de pollution d’origine municipale sur le territoire du bassin versant de la rivière Richelieu et de la zone Saint-Laurent. Les résultats sont sans équivoque : les déversements d’eaux usées sont nombreux et la gestion des infrastructures se fait de façon aléatoire. En collaboration avec le COVABAR, la Fondation Rivières recommande une série de mesures afin d’identifier et de réduire les déversements d’eaux usées dans le bassin versant.

Depuis 2020, la Fondation Rivières divulgue la liste des municipalités qui se démarquent quant à l’intensité de leurs déversements d’eaux usées dans les cours d’eau, incluant la rivière Richelieu. Cet exercice permet de distinguer les municipalités qui ont amélioré leur situation depuis les années précédentes de celles où la situation s’est détériorée. Le palmarès sert de levier afin d’inciter les élu.e.s à apporter les correctifs nécessaires pour améliorer la santé des rivières dans lesquelles sont rejetées les eaux usées.

Érosion des berges

Les vagues créées par les bateaux à moteurs accélèrent l’érosion naturelle des berges de la Richelieu. Les remous causés par ces embarcations sont souvent supérieurs à ceux créés par Dame nature. Les berges de la Richelieu se voient donc de plus en plus érodées, une problématique qui est de plus en plus fréquente sur plusieurs rivières du Québec.

La Fondation Rivières a participé aux démarches menant à une nouvelle réglementation de Transports Canada, entrée en vigueur le 20 décembre 2023, sur la rivière Richelieu. La vitesse des bateaux y est réduite à 10 km/h à moins de 50 m des berges sur un tronçon de 20 km, entre autres. 

La Fondation avait appuyé l’Association des riverains et amis du Richelieu, le Conseil régional de l’environnement de la Montérégie et le Comité de concertation et de valorisation du bassin de la rivière Richelieu (COVABAR) au moment de mobiliser des élus des municipalités qui ont été pris à partie par le lobby de l’industrie nautique qui s’opposaient au règlement. C’est finalement la mouture issue d’un compromis qui a été adoptée, une bonne nouvelle pour les habitats d’espèces menacées, l’érosion des berges et la sécurité des usagers et usagères de la rivière! 

Perte d'habitat d'espèces

La rivière Richelieu est l’un des seuls cours d’eau du Québec où nage le chevalier cuivré. Il s’agit d’une espèce menacée en voie de disparition qu’on ne retrouve d’ailleurs que dans la belle province. Puisque ce poisson vit dans les herbiers aquatiques en faible profondeur, il est sensible aux effets des mouvements dans ces secteurs, que peuvent causer les embarcations à moteur, entre autres.

En 2018, la Fondation Rivières s’est associée avec la Société pour la nature et les parcs du Canada (SNAP) et d’autres organisations en formant une Table ronde pour la défense du chevalier cuivré. Ensemble, nous avons demandé à Pêches et Océans Canada de faire un arrêté ministériel pour protéger l’habitat du chevalier cuivré, tel que prescrit par la Loi fédérale sur les espèces en péril. pour la sauvegarde des espèces en voie de disparition.

Crédit photo : Gilles Croteau

Peut-on se baigner dans la rivière Richelieu? 

Il existe actuellement une seule plage publique sur la rivière Richelieu, à Saint-Paul-de-l’Île-aux-Noix. Cela dit, la Fondation Rivières a réalisé une étude sur la qualité de l’eau dans le bassin de Chambly, qui révèle que par temps sec, la baignade est possible! Il ne reste qu’à la Ville de poursuivre ses efforts afin d’éventuellement offrir un accès à la baignade. 

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